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Le bitcoin est-il une monnaie?

January 31, 2014

La monnaie est définie par Aristote par trois fonctions : unité de compteréserve de valeur et intermédiaire des échanges (Wikipedia). Sans rentrer dans le détail, le BitCoin répond à ces 3 fonctions:

  • Le BitCoin est une unité de compte (comme le “dollar” ou l'”euro”)
  • Il est bien une réserve de valeur puisqu’il permet de transférer du pouvoir d’achat dans le temps (même si c’est là que le bât blesse, comme nous le verrons plus tard).
  • C’est bien un intermédiaire d’échange: il permet de se substituer au troc.

La première chose à noter est cependant que le bitcoin n’a pas d’existence physique dans le sens où aucune monnaie ne peut être frappé (il n’y a ni billet, ni pièces). C’est pourquoi le BitCoin doit être considéré comme une devise plutôt que comme une monnaie.

En effet, la devise a les même caractéristiques que la monnaie sauf qu’elle peut ne pas être représentée par un objet. Essayez d’imaginer que vos transactions se font en dollar ou en euros directement: c’est le cas des transactions bancaires. Les transactions bancaires sont essentiellement virtuelle: paiement par carte, virement bancaires, etc. Le transfert de l’argent d’une personne A vers une personne B ne nécessite pas de posséder des pièces ou des billets.

Pour commencer, il faut voir que dans le monde occidental (Europe, États-Unis, Suisse, etc.), la plupart des transactions se font virtuellement: la banque orchestre ces mouvements. Ainsi, seules les petites sommes sont encore réglées en espèces. Pour obtenir des espèces, on passe par un distributeur de billets. Cela paraît naturel, mais c’est un peu comme si on devait mendier à sa banque l’argent que l’on possède (puisqu’on le “retire” de son compte).

La banque est un tiers de confiance. Cela signifie qu’on lui confie son argent et que l’on est confiant dans le fait que celle-ci soit capable de vous le rendre si vous lui demandez. Dans les faits, cela ne se produit jamais: votre argent est simplement “transféré”. C’est à dire qu’il passe d’une banque à une autre: on change de tiers de confiance.

La confiance est importante car elle est la clé: que se passerait-il si une banque utilisait votre argent pour payer les intérêts des comptes rémunérés (Livret A, PEA, etc.) sans investir? Cela se nomme le système de Ponzi (du nom de son inventeur). Le plus célèbre est celui monté par le financier Madoff résultant dans une perte d’investissement de 50 milliards de dollars pour les investisseurs. En fait, l’argent que vous mettez en dépôt dans une banque est prêté aux entreprises pour que celles-ci fassent des investissements.

Je suis désolé de vous avoir ennuyé avec les banalités qui précèdent mais parler de monnaie virtuelle (uniquement du BitCoin dans cet article) nécessite de maîtriser les composantes de base du système financier, c’est pourquoi je remets en perspective les fonctions de chaque intervenant.

Pourquoi le BitCoin? Historique…

En effet, pourquoi avoir créé une monnaie virtuelle? Pourquoi ne pas l’avoir fait avant? Tout d’abord, la création du BitCoin et son succès fait suite à la résolution d’un problème simple: celui de non répudiation. En effet: comment faire confiance dans une transaction monétaire? Dans la vie réelle (le terme est mal choisi, j’en conviens), les transactions passent soit par de l’argent liquide (j’achète une baguette de pain) soit via un transfert bancaire (virement, carte de crédit, chèque). Dans le premier cas, on fait confiance à la représentation physique de la devise: la monnaie est “vraie” (ce ne sont pas de faux billets ou des pièces imitées), dans l’autre cas, on fait confiance à l’intermédiaire financier (la banque, pour simplifier).

Bref, dans la vie réelle, le problème existe et chaque transaction peut potentiellement être frauduleuse. Dans la réalité, la fraude est une exception. Notre système monétaire et bancaire fonctionne donc correctement. Si on veut généraliser, dans tous les cas, on a un tiers de confiance: soit la banque pour les transaction virtuelles soit la planche à billets, qui assure que les pièces et les billets ne sont pas falsifiables.

Lors d’échanges virtuels sans tiers de confiance, que se passe-t-il? Pour créer de la monnaie virtuelle et décentralisée (peer-to-peer), il fallait trouver une solution qui permette de valider les transactions. Dans le cas d’un système décentralisé, il n’y a plus de tiers de confiance.

Pour palier au problème, il a fallu créer une solution “technique”. C’est là le tour de force du BitCoin (en tout cas au niveau informatique): les transactions sont vérifié par les autres participants. En ajoutant un “timestamp” (un estampille de date), on évite également le “double paiement”. Le “double paiement” consisterait, à partir d’un seul billet, de le dépenser deux fois (ou si vous préférez comment avoir le beurre et l’argent du beurre). Avant c’était la banque qui centralisait les demandes et ordonnait (séquentiellement) ceux-ci. Ici, c’est le réseau qui en a la charge.

Sur le site bitcoin.org, vous trouverez le papier expliquant les algorithmes (https://bitcoin.org/bitcoin.pdf). L’idée du concepteur est purement géniale et plutôt simple: chaque transaction est signée, horodatée et archivée.

Ce dernier point est également crucial: les transactions sont ajoutées les unes à la suite des autres. Toutes les transactions d’un BitCoin sont enregistrées, cela fait partie du principe de fonctionnement. Ainsi, on doit reconnaitre que le BitCoin est certainement la devise ayant la plus grande traçabilité. En effet, lors d’une transaction, on est capable (et cela est nécessaire), de remonter jusqu’à la première transaction du BitCoin (sa création).

À SUIVRE: comment spéculer avec le BitCoin? comment créer des BitCoins? Est-ce que le BitCoin est valide? Est-ce que le BitCoin est légal? Le BitCoin peut-il remplacer le dollar américain (ou, au moins, le kwacha malawien)? Pourquoi le BitCoin a fait des émules (litecoin…)?

EN ATTENDANT: Monnaie virtuelle, quels enjeux? Une discussion au sénat.

ET AUSSI: http://ouishare.net/fr/2013/07/game-over-bitcoin-monnaie-virtuelle/ — un excellent article sur le sujet. En particulier sur les millionnaires BitCoin…!

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